Darwin, Madagascar y Ciencia predictiva

Charles Darwin publicó, en 1862, un libro dedicado al estudio de la polinización entomógama en las orquídeas. Este libro se puede encontrar, digitalizado, en British Library y lleva por título “On the various contrivances by which British and foreign orchids are fertilised by insects“.

Angraecum susquipedaleEn este libro, en el Capítulo V, Darwin describe el curioso caso de la orquídea Angraecum sesquipedale. Esta orquídea presenta un nectario en forma de espolón que puede llegar a los 30 cm. Pensó que ese néctar debía estar ahí para ofrecérselo a algún insecto, y predijo que debía haber alguno, concretamente una mariposa, con una espiritrompa de tales dimensiones, de modo que al rozar extraer el néctar, se llevara consigo el polen.

Esta sugerencia fue ridiculizada en su momento, pues los entomólogos de la época no imaginaban tal cosa. Darwin acabó, sin embargo, teniendo razón. Esta polilla, la Xanthopan morgani praedicta fue descubierta en 1903.

Se trata de uno de los muchos casos de coevolución, concepto muy importante en evolución, porque de ella dependen, en muchos casos, las diferenciaciones entre especies. De hecho, se suele definir coevolución como el cambio que sufre una población en respuesta a la presencia de otra población.

Decía que la coevolución se considera de tal importancia que algunos autores la consideran responsable de la enorme biodiversidad de la Biosfera. Y como ejemplo paradigmático tenemos los cloroplastos y mitocondrias y la endosimbiosis que daría lugar, ni más ni menos, que a la mayor discontinuidad evolutiva existente: la que hay entre células eucariotas y procariotas.

La coevolución presenta dos tipos fundamentales.

  1. Coevolución específica, la que ocurre cuando dos especies coevolucionan una respecto a la otra.
  2. Coevolución difusa, que se da cuando están implicadas muchas especies.

Por no caer en el tedio, los más interesados encontrarán más sobre el asunto en una revisión de Manuel Soler que se incluye en el “Evolución. La base de la Biología” de Ediciones Proyecto Sur.

Pero no finalizo sin indicar que el concepto de coevolución tiene aplicaciones muy importantes, como en el caso de control de plagas, fitopatología, conservacionismo, polimorfismos genéticos en humanos y algunas más. Y es que nos olvidamos, muchas veces, de que en Evolución, como en cualquier otra ciencia, “el movimiento se demuestra andando”. Me explico: la mejor manera de verificar los postulados, muchas veces “aparentemente” elucubradores y divagantes, es aplicarlos al mundo real.

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