Convergencias evolutivas

Se habla de convergencias evolutivas y de órganos análogos cuando, en diferentes especies, no emparentadas entre sí, se observa que diferentes órganos o estructuras pueden realizar funciones similares con objetivo de una adaptación al medio concreta. El ejemplo arquetípico de este concepto es la adaptación al vuelo en aves e insectos: ambas estructuras (no hace falta ser Richard Owen para reconecerlo, el introductor del concepto) son diferentes.

En mis últimas salidas al campo he recordado una adaptación muy frecuente en las plantas, que es la que realizan ante la escasez de agua. El género Euphorbia podría servir muy bien para ilustrar esto. (Sin embargo, aclaro que aquí no se va a hablar de diferentes órganos que realizan la misma función, aunque sí de convergencias: mismas soluciones al mismo problema en especies de familias alejadas).

Las especies del género Euphorbia son un buen caso de adaptación. Las euforbias son plantas herbáceas y arbustivas, con una gran variedad de tipos. En líneas generales, se reconocen bastante bien por su aparato reproductor (en apariencia, pues no aparece la típica estructura de una flor) bastante rudimentario, sin sépalos ni pétalos, pero con nectarios, un estambre y brácteas. A veces, está pedunculado. El fruto es en cápsula y suele ser bastante aparente. Otra característica llamativa es la presencia de un látex blanquecino cuando se las corta, que, en algunos casos, resulta irritante.

Las euforbias más pequeñas son herbáceas o, como mucho, pequeños arbustos anuales, como E. peplus. La lecheruela, E. paralias, también podría servir de ejemplo, aunque ya es perenne y sus hojas se encuentran algo engrosadas como adaptación a los ambientes dunares en los que habita. Cuando se ven, la impresión es de que no son sino hierbas.

Sin embargo, en condiciones de escasez de precipitaciones, en ciertos ecosistemas canarios por ejemplo, nos encontramos con especies de tallos suculentos, muy engrosados para la acumulación de agua. Es el caso de las tabaibas, como Euphorbia balsamifera o E. regis-jubae. Un grado más aún de adaptación a impedir la pérdida de agua por evapotranspiración está la E. aphylla, que ha perdido por completo todo rastro de hojas y los tallos se han transformado en máquinas fotosintéticas y almacenes de agua. Se la conoce como tolda y es un endemismo de algunas islas canarias.

Euphorbia canariensis, cardoncillo

Casos más extremos nos los encontramos con los cardoncillos y cardones, E. canariensis y E. handiensis, en cuyos casos los tallos se han engrosado enormemente, se han hecho fotosintetizadores y las hojas se transforman en espinas. La convergencia con los cactus y crasuláceas es total, y, si no, observénse las fotografías: para alguien inexperto no son más que cactus.

En botánica las convergencias evolutivaas están al orden del día. Por ejemplo, ya de otra familia, las compuestas, están los verodes . La especie emblemática es el Kleinia neriifolia, endemismo canario, que también engrosa sus tallos enormemente para la acumulación de agua. Tratándose de un tipo de plantas que pertenecen a la misma familia que las margaritas, la diferenciación no deja de ser interesante. De hecho, esta especie se encuadraba antes en el género Senecio, pero por su evidente carácter suculento, se la cambió.

A modo de curiosidad, algunos taxónomos, los que se dedican a la clasificación de los seres vivos, utilizan criterios polifiléticos. Se entiende por tales aquellos grupos que incluyen organismos que presentan características o adaptaciones parecidas, no incluyendo a organismos que debería incluir, sólo por el hecho de no poseer estas convergencias. Sin embargo, y utilizando una pequeña hipérbole, este tipo de clasificaciones permitirían incluir a aves e insectos en el mismo grupo. Es por esto que, directamente, son tachadas de antinaturales o acientíficas.

PS.: Algunas imágenes han sido recogidas de La Flora de Canarias y de Kosmos-Kanarenflora .

PS2.: Gracias a la inestimable perspicacia de Clastito, este artículo está corregido “un par” de veces.

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