Nuevas ideas sobre el origen de la vida

Conozco a Robert Shapiro de mis primeros años de carrera. Cuando tuve que hacer un trabajo bibliográfico sobre el origen de la vida, cayó en mis manos un libro suyo titulado “Orígenes“, en aquella estupenda colección denominada Biblioteca Científica Salvat. Fue, y podría seguir siéndolo, un manual introductorio muy claro y accesible sobre las hipótesis sobre la evolución prebiótica.

Shapiro trabaja en cuestiones que, aparentemente, no tienen nada que ver con la razón del título de este artículo: asuntos relativos a los daños que sufre el ADN cuando se le somete a tales o cuales factores ambientales. Sin embargo, es el defensor de las hipótesis alternativas sobre el origen de la vida, en contraposición a aquellas que proponen alguno de los ácidos nucleicos como primeras moléculas a las que atribuir ese término: vida.

Sin embargo, Shapiro propone que la vida no habría de comenzar con algo capaz de autoreplicarse, propiedad íntimamente unida al término “vida”. Él, y otros, dicen que lo primero que habría existido serían pequeños grupos de reacciones químicas separadas de algún modo del medio externo y capaces de acoplarse, cada vez con mayor complejidad, hasta que la evolución darwinista pudiera actuar sobre ellas. Serían mecanismos en los que estaría ausente la herencia como característica inherente.

Así, se solucionaría el insoslayable problema en este tipo de asuntos. El ADN necesita de ARN y proteínas para replicarse y transmitir su información, pero las proteínas, a su vez, necesitan ser codificadas y traducidas por esos ácidos nucleicos. ¿Qué fue antes, el huevo o la gallina? Shapiro concluye, en un artículo que aparece en Investigación y Ciencia de este mismo mes que, que superado el problema de la probabilidad límite con la que cualquier ácido nucleico surgiera ya con capacidad replicativa, el hecho de que los micrometabolismos pudieran ser el auténtico origen de todo cobra más importancia.

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